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¿Puede el papel reemplazar al plástico? Un gigante del embalaje está apostando a que puede

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Cuando una nueva máquina del tamaño de un edificio se ponga en marcha este mes, comenzará a convertir montañas de cartón reciclado en cartón adecuado para envases más ecológicos.

El proyecto de USD 600 millones, la primera nueva línea de producción de cartón construida en los EE. UU. En décadas, representa una apuesta enorme por parte del propietario Graphic Packaging Holding Co. GPK 0.67% en un futuro sin vasos de espuma, contenedores de plástico o anillos de seis paquetes.

Graphic quiere poder ofrecer envases más respetuosos con el medio ambiente para que las empresas de bienes de consumo que compran sus productos puedan ofrecer una cadena de suministro más limpia a sus propios inversores y consumidores. Una vez que Graphic apague cuatro máquinas más pequeñas y menos eficientes, incluida una en su complejo de Kalamazoo que tiene 100 años, usará mucha menos agua y electricidad, dice, y emitirá un 20% menos de gases de efecto invernadero.

La inversión Environmental, Social, and Governance (ESG en inglés) ha puesto billones de dólares en el control de fondos que prometen invertirlos con objetivos ambientales, sociales y de gobernanza en mente, como implica la abreviatura. Eso, a su vez, hace que las empresas se esfuercen por operar con menos desechos y emisiones de gases de efecto invernadero.

Graphic dice que la inversión verde ha abierto un mercado con un valor de más de USD 6 mil millones al año para reemplazar el plástico con papel en los estantes de las tiendas, incluso si eso podría hacer que los consumidores vean precios ligeramente más altos.

La apuesta de Graphic es una gran prueba de si la avalancha de capital ESG puede transformar las cadenas de suministro. Los envases de plástico suelen ser menos costosos que el papel, son más eficaces en muchas aplicaciones y, a veces, incluso tienen una huella de carbono menor. Habrá que persuadir a las empresas de bienes de consumo de que sus clientes pagarán más y de que los envases de papel son realmente más ecológicos.

Los ejecutivos gráficos sostienen que sus clientes tienen pocas posibilidades de alcanzar los objetivos de emisiones y desechos sin cadenas de suministro sustancialmente más limpias. “Muchos de esos objetivos fluyen a través de nosotros”, dijo el jefe de finanzas Stephen Scherger.

Los fabricantes de plástico, por su parte, dicen que están invirtiendo en tecnologías de reciclaje y recolección de residuos, y que sus productos se comparan favorablemente con el papel una vez que se consideran factores como el peso del envío y el desperdicio de alimentos evitado.

Graphic, con sede en Sandy Springs, Georgia, vende material de embalaje a las empresas de alimentos, bebidas y productos de consumo más grandes del país: Coca-Cola Co. y PepsiCo Inc., Kellogg Co. y General Mills Inc., Nestlé SA y Mars Inc ., Kimberly-Clark Corp. y Procter & Gamble Co. Su negocio de cajas de cerveza genera alrededor de USD 1 mil millones al año. Vende unos 13 mil millones de bandejas al año.

Graphic y otros productores de cartón, un cartón de una sola hoja que se utiliza principalmente en envases, están trabajando para introducir productos novedosos como los yugos de fibra para paquetes de seis y bandejas de comida para microondas moldeadas de cartón. Graphic ha anunciado planes para una línea de vasos con un revestimiento a base de agua para reemplazar el revestimiento de polietileno, un paso más cerca del santo grial de un vaso compostable.

Cuando Graphic anunció planes para la nueva planta de cartón en 2019, los inversores inicialmente cuestionaron el costo y la necesidad. Sin embargo, la inversión verde ha cobrado impulso desde entonces y nuevos inversores se han alineado detrás del proyecto.

Vea el artículo completo en The Wall Street Journal (en inglés)

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