Es lo que es

¿Qué es el Gas Natural Licuado (GNL) y por qué se ha vuelto tan importante?

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Vía BBC

Ahora, el GNL representa el 40% de todo el gas que utilizan los países de la UE, según la Comisión Europea.

Rusia ha recortado el suministro de gas natural a Europa, obligando a los países a encontrar fuentes alternativas de energía.

Muchos países dependen del gas natural licuado (GNL) para llenar el vacío, pero ahora se envía tanto que los petroleros hacen cola en los puertos.

¿Qué es el GNL?

El GNL es metano, o metano mezclado con etano, limpio de impurezas y enfriado a aproximadamente -160C.

Esto convierte el gas en líquido, lo que ocupa 600 veces menos espacio.

Luego se envía en buques cisterna, como el petróleo crudo.

En su destino, se vuelve a convertir en gas y se utiliza, como cualquier otro gas natural, para calefacción, cocina y energía.

Antes del GNL, el gas solo se podía distribuir a través de gasoductos y eso limitaba dónde se podía vender”, dice Carole Nakhle, de la analista Crystol Energy.

“El GNL se puede transportar a través de los océanos y, por lo tanto, puede llegar a muchos más destinos”.

¿Qué países suministran GNL?

Los mayores exportadores de GNL del mundo son Australia, Qatar y Estados Unidos.

Estados Unidos ha más que duplicado sus exportaciones de GNL a Europa. Entregó 46 millones de toneladas en los primeros nueve meses de 2022, en comparación con 22 millones de toneladas en 2021. Se ha convertido en el mayor proveedor del continente.

Australia envía casi todo su GNL a clientes en Asia.

Qatar también suministra algo de GNL a Asia, así como a países europeos como el Reino Unido, Bélgica e Italia.

Qatar suministró 13 millones de toneladas de GNL a Europa entre enero y octubre de 2022, pero vende casi la totalidad de su producto en contratos a largo plazo. Ha sido difícil comprar suministros adicionales de Qatar a corto plazo.

Países como Argelia también exportan GNL a Europa. Lo mismo ocurre con Rusia, incluso si ha cortado el suministro de gas a través de los gasoductos.

¿Cómo ha ayudado el GNL a Europa a mantener las luces encendidas?

Cuando Rusia invadió Ucrania en febrero de 2022, los países europeos lo condenaron ampliamente.

En respuesta, Rusia redujo las exportaciones de gas natural a Europa en un 80%.

El precio internacional del gas aumentó más de cuatro veces y las facturas de los hogares se dispararon.

Por temor a los cortes de energía, la UE firmó un acuerdo con EE. UU. para importar más GNL

Ahora, el GNL representa el 40% de todo el gas que utilizan los países de la UE, según la Comisión Europea.

El GNL también representa la mitad de todo el gas que importa el Reino Unido, principalmente de los EE. UU.

Los suministros adicionales de GNL han ayudado a evitar que los precios del gas suban aún más.

Sin embargo, los críticos señalan que la producción y el transporte de GNL emiten diez veces más carbono que el gas natural canalizado.

¿Por qué Europa no puede tomar más GNL?

“American LNG ayudó a Europa a salir de un aprieto”, dice Kate Dourian, del Energy Institute.

“Pero ahora el mercado se ha saturado porque Europa ha llegado al límite de la cantidad de GNL que puede aceptar”.

Los países que quieren importar GNL necesitan plantas para descargarlo y convertirlo nuevamente en gas.

Francia, el Reino Unido, Italia y España los han construido, pero otros como Alemania, el mayor importador de gas de Europa, no lo han hecho.

La falta de terminales de GNL en Europa ha provocado cuellos de botella.

A fines de octubre, los informes sugirieron que había 51 buques cisterna de GNL en aguas europeas, muchos de ellos esperando para ingresar a los puertos.

Países como Alemania y Holanda han intentado solucionar este problema contratando terminales flotantes para almacenar y convertir el gas.

Sin embargo, aún con estos, no pueden procesar todo el GNL que está llegando.

“Estas terminales flotantes son de pequeña escala. No pueden procesar rápidamente grandes cantidades de GNL”, dice la Sra. Nakhle. “Debido a eso, se están acumulando colas de barcos”.

Hay otras razones por las que Europa no puede aceptar todo el GNL que se le envía.

“Los países no pueden tomar mucho más GNL porque la mayoría de sus instalaciones de almacenamiento ya están llenas”, dice la Sra. Dourian.

Todas las naciones europeas han estado almacenando gas para calefacción a medida que el clima se vuelve más frío, dice, pero el clima ha sido relativamente cálido este otoño.

Los países europeos planean construir 17 terminales de GNL más. Esto podría aumentar la capacidad en más de un 40%.

Sin embargo, la mayoría solo entrará en funcionamiento en 2026.

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