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El «rayo susurrante» que recarga los drones a distancia

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Whisper Beam es una tecnología capaz de recargar los drones a distancia, así como los aviones no tripulados u otros dispositivos de vuelo eléctricos, de una forma eficiente, sin que la carga se debilite al alejarse del transmisor.

El mérito del desarrollo es de la start-up llamada Electric-Sky, que cuenta con el apoyo de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa (DARPA) de los Estados Unidos. La tecnología que rodea a los drones no deja de avanzar, y en el futuro podremos ver un enorme desarrollo de este tipo de aparatos.

Por morfema.press

Llamada «Whisper Beam», la tecnología en ciernes permitiría a los vehículos aéreos eléctricos «consumir kilovatios de potencia en cualquier clima», escribió el desarrollador, Electric Sky, Inc., en un comunicado de prensa.

El director ejecutivo de Electric Sky, Robert Millman, advirtió que el interés de DARPA en Whisper Beam se encuentra en las primeras etapas y que las aplicaciones militares exactas de la tecnología, si las hay, aún no se han determinado. Aún así, si la tecnología funciona y si los militares encuentran uso para Whisper Beam, podría ser una bendición para las tropas de infantería o las fuerzas de operaciones especiales.

Por ejemplo, el ejército espera usar drones pequeños y asequibles como ojos en el cielo para brindar a los miembros del servicio una mejor inteligencia sobre lo que sucede a su alrededor, y Whisper Beam podría mantener esos drones volando durante más tiempo sin interrupciones.

“La energía es una moneda fundamental en el espacio de batalla moderno”, dijo a Task & Purpose el teniente coronel de la Fuerza Aérea Paul Calhoun, gerente de programa de este proyecto en la Oficina de Tecnología Táctica de DARPA. «El desarrollo de una ‘red’ de energía más flexible, adaptativa y resistente mediante el aprovechamiento de la transferencia de energía inalámbrica proporciona una capacidad de avance potencial para la defensa nacional».

Muchos expertos militares ya están instando a que las tropas terrestres adopten a gran escala pequeños drones de reconocimiento y desarrollen tácticas de enjambre en manifestaciones a gran escala. Pueden proporcionar a las fuerzas de operaciones especiales «una ventaja táctica decisiva sobre sus adversarios, proporcionando conciencia del espacio de batalla aéreo mientras los activos aéreos tripulados están a distancias de separación», escribió el capitán de la Fuerza Aérea Dick Yount en un artículo para la Universidad del Aire en julio. «Cuanto antes [el Comando de Operaciones Especiales] pueda desplegar regularmente [esos drones], mejor».

Por supuesto, un dron es tan útil como su fuente de alimentación. Y si crees que es un inconveniente tener que pararte para enchufar tu teléfono, imagina si estás muy detrás de las líneas enemigas y tu dron muere justo cuando necesitas saber si hay un luchador enemigo esperándote a la vuelta de la esquina. Ahí es donde Whisper Beam podría resultar útil. Según el comunicado de prensa, la tecnología amplificaría la potencia de la misma manera que una galería susurrante amplifica el sonido.

«La tecnología Whisper Beam es el equivalente electromagnético de una galería susurrante», dijo Millman, director ejecutivo de Electric Sky. “En una galería de susurros, un solo oyente al otro lado de la habitación puede escuchar al orador, pero nadie más puede, ni siquiera las personas que se encuentran directamente entre el orador y el oyente. El sonido es demasiado débil para que lo escuchen «. 

 De todos modos, con Whisper Beam, las ondas de radio enfocarían la energía en el receptor, pero las ondas serían débiles en cualquier otro lugar, explicó el comunicado de prensa. Eso significa que no, desafortunadamente no podrá lanzar su teléfono entre el transmisor y el dron con la esperanza de robar unos minutos más de duración de la batería.

Millman dijo que el rango máximo y mínimo de Whisper Beam depende de cómo esté configurado y del tamaño del transmisor. Electric Sky planea demostrar un “transmisor de mesa” para DARPA con un alcance de uno o dos metros, pero en una etapa posterior podría ampliarse para tener un alcance de cientos de metros.

“Variará dependiendo del transmisor”, explicó. “Algunos estarían diseñados para impactar a cientos de metros, pero puede tener problemas para enfocar a ocho o nueve metros” y viceversa.

El costo es la principal ventaja de usar energía eléctrica y recarga inalámbrica, dijo Millman. Los motores eléctricos son dos o tres veces más eficientes por julio que los motores de combustión interna, explicó. Además de eso, los motores eléctricos tienden a funcionar más silenciosamente y vibrar menos que sus contrapartes que dependen de los combustibles fósiles. Para los aviones militares en general, eso significa que hay menos posibilidades de detección y, para los aviones tripulados, una experiencia de vuelo menos agotadora.

“Hay muchas razones por las que el ejército está interesado en aviones eléctricos, pero el ejército también tiene muchos requisitos específicos, por lo que no queremos adelantarnos demasiado a nuestros esquís”, dijo Millman.

Si nos inclinamos un poco más hacia el borde, podríamos ver grandes oportunidades para una tecnología de motor más silenciosa. En su artículo de 2021, Cap. Dick Yount presentó un escenario en el que los operadores especiales están tratando de capturar a «un facilitador de armas y financista para una organización extremista violenta en África Occidental».

Los operadores tienen una buena idea de dónde está el financiero, pero no quieren traer aviones más grandes como el Reaper o el cañonero AC-130J por temor a asustar al individuo con el fuerte ruido del motor, imaginó Yount. Eso, más los techos de nubes bajas que atraviesan el área objetivo, limita severamente la “imagen del espacio de batalla” de los operadores, escribió Yount, permitiendo que una fuerza enemiga no detectada se mueva y contrarreste a las tropas amigas.

Dados 20 años de guerra centrada en operaciones especiales, los enemigos de los EE. UU. «Se han vuelto expertos en muchas de nuestras tácticas, técnicas y procedimientos», explicó Yount. «En pocas palabras, si hay aviones sobre sus cabezas, es hora de permanecer oculto».

Pero si tiene un pequeño grupo de drones silenciosos y asequibles, eso podría brindar a los operadores la inteligencia que necesitan para cumplir la misión. Incluso hoy en día, los soldados de infantería del Ejército son drones voladores para explorar los objetivos de sus escuadrones. Uno de esos drones, el Black Hornet Nano, es tan pequeño que cabe en tu mano. Según el fabricante , el Black Hornet tiene un tiempo de vuelo de solo 25 minutos. Quizás con el Whisper Beam, podría volar mucho más tiempo.

Es un mito que la transmisión de energía a larga distancia es imposible, simplemente nunca ha sido económica”, dijo el inventor de Whisper-Beam, Jeff Greason. «Este nuevo método reduce el costo del transmisor terrestre y el tamaño del receptor a bordo del vehículo».

DARPA quiere recargar drones en pleno vuelo con un 'rayo susurrante' de energía
Un vehículo aéreo no tripulado nano avispón negro se exhibe durante la Revisión de Tecnología, Adquisición y Sustentabilidad del Comando de Operaciones Especiales de la Fuerza Aérea en Austere Field # 6, Florida, 21 de julio de 2021. (Foto de la Fuerza Aérea de EE. UU. Por el aviador principal Miranda Mahoney)

En particular, Whisper Beam podría ayudar a recargar drones después de fases de gran consumo de energía como despegue y ascenso, lo que permitiría a los diseñadores de vehículos «cumplir con otros requisitos para extender el alcance, mejorar la seguridad de vuelo, reducir las cargas máximas en las baterías y acortar los tiempos de respuesta en tierra». —Dijo Greason.

Incluso hoy en día, los planificadores de misiones de la Fuerza Aérea realizan cálculos similares para tratar de despegar los aviones con cargas pesadas y luego reabastecerlos de combustible lo antes posible.

“A veces, el peso de despegue de la Fuerza Aérea es un factor limitante sobre lo que pueden hacer”, dijo Millman. «A veces sobrecargan los aviones y subcargan el combustible para poder despegar».

Cuanto más alcance, mejor, porque si hay algo que han demostrado los últimos 20 años de la Guerra Global contra el Terrorismo, es que cuanto más tiempo tienes ojos en el cielo , más útiles son esos ojos. 

“Con la adición de [aviones piloteados a distancia] al campo, los equipos de SOF ahora confían en [inteligencia, reconocimiento de vigilancia] constante para preparar y ejecutar misiones”, escribió el capitán de la Fuerza Aérea Jordan Kowalski en un artículo de 2017 para Air University.

Si tiene éxito, Whisper Beam podría tener aplicaciones más allá del mundo de los drones. Greason señaló que cualquier avión eléctrico puede consumir energía mientras está en vuelo, por lo que es lógico que incluso los aviones eléctricos tripulados puedan beneficiarse de la tecnología. Si bien la mayor parte de la flota de la Fuerza Aérea funciona con combustibles fósiles, el servicio está investigando aviones eléctricos tripulados como parte de su programa Agility Prime , donde la sucursal espera desarrollar ‘autos aéreos’ eléctricos tripulados capaces de despegar y aterrizar verticalmente.  

“Los posibles usos para tales aviones incluyen ayuda en casos de desastre, extinción de incendios, búsqueda y rescate, esfuerzos de ayuda humanitaria, evacuación médica, apoyo logístico y movimiento de personal”, escribió la Fuerza Aérea en un comunicado de prensa sobre Agility Prime .

Aún así, Millman advirtió que el primer paso es probar Whisper Beam para DARPA y luego, según la prueba, averiguar más sobre las misiones que DARPA prevé para la tecnología.

Solo podemos esperar que si Whisper Beam despega, se llamará ‘Scotty’. Entonces, por fin, el viejo comando de Star Trek ‘ transpórtame Scotty ‘, finalmente puede convertirse en una orden militar legítima.

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