Es lo que es

Llegando al paraíso de las aves de William H. Phelps Sr.

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Era 1978 y finalmente me estaba convirtiendo en un estudiante responsable en mis estudios de agronomía. En ese momento yo estaba involucrado al 100% con los insectos y estaba trabajando de lleno en un proyecto coordinado por mi tutor, Francisco Fernández Yépez (1923-1986). Solía ​​salir a recolectar insectos (no con la frecuencia que quisiera) ya sea en Rancho Grande, en el Parque Nacional Henri Pittier, en el Estado Aragua, o en el Parque Nacional Guatopo, en los Estados Miranda y Guárico, principalmente. Ese mismo año apareció en las bibliotecas y librerías “Una guía de las aves de Venezuela” de William H. Phelps Jr. (1902-1988) y Rodolphe Meyer de Schauensee (1901-1984). Un amigo me sugirió que lo comprara.

Por: Jorge M. González – Meer

Después de verme en Rancho Grande con el libro y mis binoculares baratos, otro amigo me sugirió que para comprender a las aves del lugar no me limitara a observarlas, sino que tratara de comprenderlas estudiando su comportamiento y ecología. Me recomendó obtener ”Las Aves del Parque Nacional Henri Pittier (Rancho Grande) y sus funciones ecológicas” trabajo aparecido en el Boletín de la Sociedad Venezolana de Ciencias Naturales (SVCN) bajo la autoría de Ernst Schäfer (1910-1992) ) y William H. Phelps (1875-1965). Schäfer había fundado la Estación Biológica donde estábamos, pero este Phelps,… ¿sería el mismo Phelps de la guía de aves? ¡Claro que no, pronto lo supe!

William H. Phelps, conocido como «el viejo» entre sus amigos y conocidos, era hijo del abogado Dudley F. Phelps y Louise Lander Prince Phelps, y nació en la ciudad de Nueva York. Estudió en la Milton Academy de Massachusetts hasta 1892; luego, su interés por la biología lo envió a la Universidad de Harvard. Jean Nestares comenta:

“En 1893, [William]… fue admitido en Harvard para estudiar biología. Entre sus cursos favoritos estaban la geología y la zoología, ya que se interesó en… “El origen de las Especies”. … organizó varios viajes de campo ornitológicos por Nueva Inglaterra. Él… fue a Florida y Pensilvania, donde en el verano de 1895, comenzó una colección de aves para WE Clyde Todd [1874-1969, de]… la Universidad de Harvard y ornitólogo del Museo Carnegie de Pittsburg. [William]… luego descubrió su pasión por la investigación y las aves”.

Buscando un tema para hacer su tesis de licenciatura, su amigo Wirt Robinson (1864-1929), le sugirió que fuera a la Isla de Margarita en Venezuela, la cual había visitado en 1895. Su tutor, Frank Michler Chapman (1864-1945), un renombrado estadounidense ornitólogo, estuvo de acuerdo. Ambos le dirían que Venezuela era un paraíso ornitológico desconocido. Al año siguiente el joven Phelps se embarcó rumbo a Venezuela.

Primero llegó a Puerto Cabello, siguió a La Guayra y luego a Cumaná. Estudiando la avifauna, ingresó al Cerro Turimiquire, luego recorrió otros lugares de los estados Sucre y Monagas. Recaló en San Antonio de Capayacuar, donde conoció a su futura esposa, Alicia Elvira Tucker (1876-1929).

Regresa a Estados Unidos con las aves que había recolectado en el oriente de Venezuela. Obtuvo su título y publicó su primer trabajo de investigación en la revista The Auk , junto con Chapman, su tutor ”, observó Birds en un viaje de recolección a Bermúdez, Venezuela. Por William Henry Phelps. Con notas críticas y descripciones de dos nuevas especies, por Frank Chapman.”

Como estudiante, se convirtió en miembro del Club de Ornitología Nuttal y de la Unión Americana de Ornitólogos . Durante su tiempo en Harvard, fue miembro del equipo de remo, pero como requería demasiado de su tiempo, renunció y se unió al equipo de atletismo. También hizo algún servicio social enseñando a jóvenes desfavorecidos en Phillips Brooks House.

El ornitólogo estadounidense Robert Cushman Murphy (1887-1973) comentó que uno de los compañeros de clase de Phelps

“… le ha rendido un gran tributo como la encarnación de la fuerza, el ingenio, la aventura y el liderazgo basado en la admiración y el afecto de sus compañeros”.

Se graduó Summa Cum Laude y para 1897 estaba de regreso en San Antonio de Capayacuar con planes de casarse, lo que hace en 1899, y ganar suficiente dinero para dedicarse a la investigación ornitológica. Este último objetivo le llevaría unos 40 años. Una vez que la vida de la joven pareja se estabilizó, nacieron en el pequeño pueblo sus hijos John Prince y William Henry Jr. «Billy». Le siguieron otros dos niños, Luisa y Alberto.

En la región, el café se molía a mano con el uso de un mortero. Lentamente se introduciría el proceso de molienda. William vio una oportunidad al alquilar su servicio de moler café con maquinaria moderna que trajo de EE.UU. Su empresa de café era bastante rentable; también compraba café, lo molía y lo distribuía a los pueblos vecinos. En 1903 la familia se mudó a la capital del país, Caracas.

Viviendo en Caracas, se desempeñó como corresponsal del New York Herald y Associated Press . Eventualmente, importó varios tipos de maquinaria y productos. Se convirtió en distribuidor de máquinas de coser Singer , máquinas de escribir Underwood y otros tipos de maquinaria. Fundó «The American Warehouse» y en la década de 1920 a través de otra empresa, «The Universal Automobile» , distribuyó vehículos Ford. Estableció un sistema cooperativo de participación en las ganancias que favorecía a sus empleados que obtenían ganancias de sus ahorros que se invertían en la empresa. Amasó una pequeña fortuna y en 1930 fundó la empresa 1 Radiodifusión Caracas, la primera estación de radio comercial de Venezuela. Para 1935 pasaría a ser Radio Caracas Radio . Con el tiempo, también fundó la primera estación de televisión comercial del país, Radio Caracas Televisión.

”Además de sus actividades comerciales, ayudó a promover el desarrollo del béisbol, que se convirtió en el «deporte nacional» de Venezuela. Una de sus iniciativas más celebradas fue la elección del ave nacional de Venezuela. El troupial ( Icterus icterus ) ganó, superando al Gallito de las Rocas ( Rupicola rupicola ), su candidato.

Los ornitólogos William H. Phelps y John Zimmer en Rancho Grande, Parque Nacional Henri Pittier, 1952

En 1937, se retiró de los negocios y volvió a su primer amor, la ornitología. A mediados del mismo año, Phelps le escribió a su antiguo tutor Frank Chapman, con quien se había mantenido en contacto y era entonces curador del Departamento de Ornitología del Museo Americano de Historia Natural (AMNH) en la ciudad de Nueva York. Le pidió a Chapman apoyo científico para organizar una expedición a la inexplorada montaña de mesa Auyántepui en el sureste de Venezuela. Phelps, a su vez, proporcionaría finanzas y logística a la expedición.

Curiosamente, ese mismo año Auyántepui sería el foco de una aventura sin igual. Jimmie Angel (1899–1956), su esposa Marie (1906-1987), Miguel Angel Delgado y Gustavo «Cabuya» Heny (1903-1982) aterrizaron en la cima del tepuy, pero desafortunadamente las ruedas del avión de Angel rompieron el césped fangoso rompiendo una línea de combustible y dañando un ala. Incapaces de volar, caminaron durante 11 días para llegar a su campamento base en Guayaraca, del lado del tepui. Esta aventura histórica, junto con la expedición planeada por Phelps fueron hechos que dieron a conocer al mundo, no solo este interesante tepuy sino la enorme cascada descubierta por Jimmie en 1933, la que hoy conocemos como Salto Ángel.

Chapman había promovido expediciones a las Guayanas desde 1912. Estudios de materiales recolectados previamente por el AMNH de los tepuyes venezolanos Roraima y Duida, indicaron que casi la mitad de los especímenes faunísticos de esos dos tepuyes estaban relacionados con especies de las áreas Subtropical y Templada del lejanas montañas de los Andes. Chapman pensó que Auyántepui era una especie de «eslabón perdido» entre Roraima y Duida.

Al recibir la misiva de Phelps, Chapman responde emocionado:

“Su carta del 9 de junio es única en mi experiencia museística de cuarenta y nueve años. Es el tipo de carta que un curador, cuando se encuentra en un estado de ánimo particularmente feliz e imaginativo, podría escribirse a sí mismo, el tipo de carta en la que los sueños tanto geográficos como zoológicos se hacen realidad”.

Chapman contactó de inmediato a George Henry Hamilton (HH) Tate (1894-1953), quien dirigió la expedición a Cerro Duida en 1928-1929 y recolectó especímenes de flora y fauna en Roraima y sus alrededores en 1925 y 1927-1928. El joven ornitólogo Ernest Thomas «Tom» Gilliard (1912-1965) fue asignado para organizar la expedición del AMNH.

Phelps, que conocía las habilidades de Jimmie Angel, quería que fuera el piloto de la expedición, pero la pérdida de su avión en Auyántepui le impidió aceptar el puesto. Phelps «el viejo» y su hijo «Billy», también ornitólogo, y graduado de la Universidad de Princeton, formarían parte de la compleja y legendaria expedición, en la que también estarían Tate y Gilliard, así como otros investigadores del AMNH. Lograron recolectar 2.028 ejemplares de aves. Gracias al éxito de esta expedición, los síndicos de la AMNH designaron a Phelps como Benefactor de esa institución.

Gallito de las rocas de Guayana

Terminada la expedición, Phelps se incorpora de lleno al estudio de las aves de Venezuela. Como delegado ad honorem del Gobierno de Venezuela asiste al IX Congreso Internacional de Ornitología que se realiza en Rouen, Francia. En este evento, estableció enfáticamente ante ornitólogos de todo el mundo que las aves del tepuy de Roraima, asignadas hasta ese momento a la fauna de la Guayana Británica (hoy Guyana), eran inequívocamente especies de Venezuela. Dichos ejemplares y especies habían sido colectados en territorio venezolano al que pertenecían la mayoría de los tepuy mencionados.

Para 1938, luego de enviar material recolectado durante la expedición Auyantepui al Museo Americano de Historia Natural para su estudio, creó la Colección Ornitológica Phelps, comenzando así a construir un museo ornitológico, con una biblioteca especializada, que le permitiera, como investigadores de todo el mundo, para estudiar en detalle las aves venezolanas y su distribución en el país. Esta colección se convertirá en un referente para los investigadores de la fauna ornitológica de Venezuela. La Fundación William H. Phelps, la entidad legal que protege la Colección, sería creada en 1949.

Clemencia Rodner, de la Sociedad Audubon de Venezuela y Margarita Martínez de la Colección Ornitológica de Phelps resumen magistralmente los años posteriores a aquella primera expedición:

“Después de Auyantepui siguieron, a partir de 1939, expediciones al Apure, a las montañas de Perijá en la frontera con Colombia, ya varias localidades de Lara y de los estados andinos. En 1940 visita el sur del Estado Zulia y nuevamente los Andes desde Táchira hasta Lara. Todo el año ’41 se dedica a los estados andinos, explorando localidades de Mérida, Barinas, Táchira y Zulia. En el ’42 realiza una extensa exploración en torno al lago de Valencia, y ese mismo año realiza dos expediciones hacia el sur, una a la Meseta de Nuria, otra al río Paragua y al Cerro Tigre, para cerrar el año con un viaje a Lara. En el ’43 visita el Estado Aragua, y posteriormente la región del Río Cataniapo en el Estado Amazonas. En el ’44 sube Ptari-tepui. Y en el ’45 vuelve a la región del río Paragua y del Cerro Guaiquinima, pero enfermó y se vio obligado a quedarse abajo, sin poder subir al enorme tepuy. Tenía 70 años. Muchas de estas expediciones duraron de tres a cuatro meses”.

Incansable, Phelps continuó explorando los tepuyes, pero también otras áreas, incluidas las islas del Caribe. En sus expediciones invitó a reconocidos ornitólogos e investigadores de otras ramas de la ciencia. Contrató y capacitó a varios jóvenes, que con el tiempo se convirtieron en ornitólogos reconocidos en el país. Destinado a coleccionar y estudiar aves, comenzó a publicar. Luego publicó más de 70 artículos científicos, muchos de ellos con su hijo ornitólogo «Billy».

Los ornitólogos Ernst Schaefer, William H. Phelps y Jean Delacour en Rancho Grande, Parque Nacional Henri Pittier, 1952

Sus publicaciones son un pilar importante en el que se sustenta el estudio de la ornitología venezolana. Si bien todos son relevantes, hay algunos que creo que son claves para la historia ornitológica del país. Sin orden de importancia, el primero, de 1944, es su “Resumen de las colecciones ornitológicas realizadas en Venezuela” , obra rigurosa y completa publicada en el Boletín de la SVCN. Tomó la obra de Eduardo Röhl (1891-1959) ” Apuntes para la historia e historiografía de la ornitología venezolana” , también publicado por la SVCN en 1932, y lo mejoró mucho.

Cuando Phelps publicó su “Resumen…” , la Colección Ornitológica de Phelps estaba creciendo y siendo reconocida internacionalmente, y Phelps consideró que los ornitólogos necesitaban conocer e identificar las colecciones y la literatura generada a partir de las aves recolectadas y estudiadas en Venezuela. En su “Resumen…” presentó las colectas realizadas en el país, los nombres de los recolectores, las localidades visitadas por ellos, las nuevas especies descritas en cada colecta, utilizando el nombre original y actualizado en caso de haber cambiado taxonómicamente. Phelps complementó toda la información con fotografías de muchos de los recolectores y mapas con lugares de recolección.

Turpial venezolano

Su segundo trabajo, también relevante, es el que mencioné al comienzo de esta nota, que escribió en 1954 sobre las aves del Parque Nacional Henri Pittier, junto con Schäfer, quien en ese momento era el Director de la Estación Biológica y Museo de Rancho Grande, que estaban ubicados en ese Parque Nacional.

Un tercer trabajo, escrito con Ernst Mayr (1904-2005) «El origen de la avifauna del altiplano sur venezolano» fue publicado en 1967 en el Boletín AMNH , denominado «las montañas aisladas del sur de Venezuela y sus adyacencias en las fronteras con Brasil y Guayana» como Pantepui.

Describió 239 taxones de aves en colaboración con Chapman (1 subespecie), Gilliard (1 especie y 23 subespecies), Jacques Berlioz (1891-1975) (1 subespecie), Alexander Wetmore (1886-1978) (5 subespecies), John T. Zimmer (1889-1957) (4 especies y 67 subespecies), y el resto con su hijo WH Phelps Jr., con quien también escribió una cuarta gran obra, la “Lista de Aves de Venezuela con su distribución” en dos tomos, No-Passeriformes (1958) y Passeriformes (1950; 2ª edición, revisada, 1963).

Phelps recibiría numerosos honores de sus colegas, instituciones públicas y privadas: Medalla de Educación Pública (1939), Doctor Honoris Causa de la Universidad Central de Venezuela (1949), Miembro Numerario de la Academia Venezolana de Ciencias Físicas , Matemáticas y Naturales ( 1953), Medalla Geoffrey St. Hilaire de la Societé Nationale d’Acclimatation de Francia (1954), Orden del Libertador (1955) y Premio Brewster de la Unión Americana de Ornitólogos (1955).

Su labor filantrópica nunca cesó; donó el edificio de la Sociedad Venezolana de Ciencias Naturales en Caracas y una Biblioteca junto con el financiamiento, a San Antonio de Capayacuar, entre otros. William H. Phelps nos dejó el 8 de diciembre de 1965, su vida se puede resumir en dos palabras, como nos dicen Rodner y Martínez: «laboriosidad e integridad».

“Toda iniciativa que emprendió en la vida, la emprendió con entusiasmo, la llevó a cabo con inquebrantable tenacidad y orden, y la desarrolló con la mayor decencia, generosidad y pulcritud. … construyó para Venezuela un legado ornitológico sin igual en ningún otro país latinoamericano – los venezolanos estamos en deuda con él por el hecho de que la colección más grande e importante de aves venezolanas esté al alcance de los investigadores y estudiantes venezolanos,… También debemos él la mayor parte del amplio conocimiento que tenemos hoy sobre las especies que se dan en nuestro país y su distribución.”

Jorge M González es entomólogo, especialista en ecología, comportamiento y taxonomía de insectos. Interesado en los naturalistas y exploradores del pasado del Neotrópico.

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